È un ortaggio autunnale versatile e salutare, ideale per la preparazione di minestre, creme, risotti, gnocchi, ravioli, torte dolci e salate

La zucca è originaria del Messico, appartiene alla famiglia delle Cucurbitacee e ne esistono diversi tipi, differenti per forma, fusto, colore e dimensioni del frutto e del seme. La buccia può essere di colore verde scuro, giallo, arancione, marroncino chiaro. La polpa varia dal giallo ocra all’arancione intenso. Quello che fa la differenza, però, è la consistenza della polpa che può essere molto ricca di acqua e fibrosa, compatta o addirittura farinosa. Le zucche molto acquose sono adatte soprattutto per la preparazione di creme e minestre e non sono assolutamente adatte per la preparazione di gnocchi. Quelle compatte vanno bene sia per la preparazione di minestre che di gratin e risotti; sono buone anche fritte e, previa cottura in forno o senz’acqua e dopo alcune ore di sgocciolatura, anche per torte dolci e salate, gnocchi e ravioli. Quelle a pasta farinosa sono indicate soprattutto per la preparazione di gnocchi e ravioli.

La raccolta, l’acquisto e la conservazione
Le zucche per essere buone devono essere ben mature. La raccolta avviene normalmente a partire dalla fine di settembre e fino ai primi di novembre. Le zucche intere, conservate in luogo buio, non umido e fresco si conservano fino ai primi di febbraio. Le zucche iniziate si conservano per pochi giorni e vanno tenute al fresco. La fetta di zucca va invece avvolta in un foglio di pellicola trasparente e conservata in frigorifero. In alternativa, la fetta può essere accuratamente privata di buccia e semi, lavata e perfettamente asciugata; posta in un contenitore a chiusura ermetica in frigorifero si conserva per 2 giorni. Acquistando una zucca intera bisogna verificare che il picciolo sia ben ancorato al frutto e non abbia ammaccature o macchie bianche o scure con principi di marciume. Se la zucca è iniziata e si acquista una fetta, bisogna osservare che i semi siano umidi e scivolosi e non secchi, che la parte già tagliata non sia disidratata o presenti dei punti marci. Bisogna inoltre tenere presente che lo scarto si aggira intorno al 35% del peso.

La zucca in cucina
La zucca è comunemente usata nella cucina di diverse culture: oltre alla polpa di zucca, se ne mangiano anche i semi, opportunamente salati. La zucca è un ortaggio che si presta a mille ricette, dall’antipasto al dolce, e ad essere cucinata in mille modi. Particolarmente famosi sono i tortelli alla mantovana, ripieni dell'omonima varietà di zucca e il risotto alla mantovana.

La zucca e la salute
La zucca è un ortaggio povero di zuccheri e ricco di vitamine e minerali. Possiede proprietà antidiabetiche e antipertensive. Questo ortaggio è efficace nel controllo del metabolismo degli zuccheri, e quindi nel mantenere regolari i livelli di glicemia nel sangue e nel favorire un riequilibrio del peso corporeo. La zucca è ricca di sostanze antiossidanti e di beta-carotene, un componente che può essere utilizzato dall'organismo per la formazione della vitamina A. La polpa di zucca contiene diverse vitamine: pro-vitamina A, vitamina E e vitamina C. Non mancano inoltre sali minerali ed enzimi benefici. Della zucca possono essere consumati anche i semi, dopo averli accuratamente sciacquati, asciugati e tostati, per via del loro prezioso contenuto di lecitina, tiroxina, fosforo, vitamina A e vitamine del gruppo B.

Come ci ricorda la campagna di promozione e informazione di UNAPROA “Nutritevi dei colori della vita” - finanziata con il contributo dell’Unione europea e dello Stato italiano -, il colore della frutta e degli ortaggi è un indizio importante per variare l’assunzione di sostanze preziose, proteggendo la salute e coprendo il fabbisogno di nutrimento del nostro organismo. Ogni colore (rosso, verde, bianco, giallo/arancio e blu/viola) corrisponde a sostanze specifiche, con differenti azioni nutrienti e protettive.
Per la zucca il colore è l’arancione. Questa colorazione è dovuta alle elevate quantità di betacarotene, una sostanza appartenente alla famiglia dei carotenoidi, che il nostro organismo converte in vitamina A, fondamentale per numerose funzioni dell’organismo. La vitamina A, infatti, contribuisce al normale metabolismo del ferro e al mantenimento della pelle, della capacità visiva e della funzione del sistema immunitario nella normalità. In generale il betacarotene è un potente antiossidante che viene assorbito con i grassi e se assunto con gli alimenti non procura sovradosaggio, come può invece verificarsi nel caso di un eccessivo uso di integratori.

Curiosità
Nei paesi anglosassoni la zucca è utilizzata per la costruzione della Jack-o'-lantern, caratteristica lanterna rudimentale utilizzata durante la festa di Halloween per scacciare gli spiriti maligni che secondo la leggenda vagano sperduti sulla terra.